Foreign startup chases ‘China dream’ through e-commerce

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Foreign startup chases ‘China dream’ through e-commerce

The trio are the founders of baopals.com, a website that helps English speakers to navigate and make purchases on Alibaba’s e-commerce platforms Taobao and T-Mall, China’s mega-Amazon-style online retailers.

Thornhill and Erickson said they each planned only a one-year stay before coming to China. But 12 months after Thornhill arrived in 2007 and Erickson in 2012, both decided to stay.

“Once you come here, it’s hard to leave,” Erickson said.

In 2015, together with McNew, the three U.S. expats founded the e-commerce startup in Shanghai, having realized that shopping on Taobao — a daily convenience for Chinese natives — was disproportionally difficult for fellow laowai (foreigner).

“When I needed or wanted to buy something on Taobao, I always told my students or colleagues to help me purchase,” said Erickson, who formerly worked as a teacher in China.

For their startup, Thornhill and Erickson took on the responsibilities of product and business development respectively and McNew was in charge of tech development. The trio quickly turned this market demand into a business.

After six months of preparation, baopals.com was officially launched on March 1, 2016. On the first day, the site received 12 orders for 22 products, which totaled about 1,360 yuan (US$202) in sales.

The trio weren’t discouraged. Without money to spare on paid advertising, Erickson said he asked friends to make banners and shared them on WeChat.

Words started to spread, and after being featured on the expat magazine That’s Mags a month after launch, the company began to grow at a steady pace.

Erickson said what really attracted users was the platform itself.

“Have a great product with great service and people will talk about it,” he said. “Your product is your number one marketing tool.”

Within a year, baopals.com recorded its first month with positive cash flow in February. And after 18 months, it has sold 640,000 products and the team has moved from an 80-square-meter apartment to a bigger office with 30 employees.

“Currently, we deal with about an average of 600 to 700 orders a day, and the number is growing at a rate of 20 to 30 percent every month,” said Thornhill, who saw their development to be “healthy, organic and sustainable.”

“At the first place, none of us have thought about doing e-commerce or starting a business in China,” Erickson said. “It was just the right climate for it.”

From 2015 to 2016, China’s online retail sales of physical goods increased by 28.6 percent annually on average, 18.1 percentage points more than the total retail sales of consumer goods, according to the National Bureau of Statistics (NBS).

The surge of the online shopping was accompanied by more convenient methods of delivery in China. Last year, the express delivery service delivered 31.3 billion parcels, 5.5 times of that in 2012 and an annual average increase of 53.2 percent.

“The e-commerce seen here is incredible, and it is mostly untouched to world outside China,” Thornhill said. “This is an opportunity for us and for baopals, to be part of the expansion of what’s working so well here in China to the rest of the world.”

Users can shop on baopals.com via their website or through WeChat, which contain detailed information from the original Chinese e-commerce platforms that has been translated into English. Purchases made on baopals.com can be paid using Alipay, UnionPay and WeChat Wallet.

“For us, [as foreigners], it’s pretty clear that the best shopping is done in China,” said Thornhill, citing the reasonable prices as well as the convenience of express delivery and online payment.

“It’s a shame that only China has this treasure,” Erickson said, explaining that baopals.com is considering expanding the business globally in the future.

With several years of working experience in China, Thornhill said he believes if you work hard, you can achieve your goals. “It is kind of what the American dream is always meant to be.”

“We seem to get a sense of that more here in China,” he said. “And the sense is really the China dream.”

“We have a team of around 18 Chinese and 12 foreigners working together on the same dream, and that’s really cool.”

2017-10-27T21:08:43+00:00

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Una startup extranjera persigue el “sueño de China” a través del comercio electrónico

Los tres son los fundadores de baopals.com, un sitio web que ayuda a los angloparlantes a navegar y realizar compras en las plataformas de comercio electrónico de Alibaba, Taobao y T-Mall, los minoristas en línea de estilo amazónico de China.

Thornhill y Erickson dijeron que cada uno de ellos planeó solo una estadía de un año antes de venir a China. Pero 12 meses después de que Thornhill llegó en 2007 y Erickson en 2012, ambos decidieron quedarse.

“Una vez que vienes aquí, es difícil irse”, dijo Erickson.

En 2015, junto con McNew, los tres expatriados estadounidenses fundaron la startup de comercio electrónico en Shanghai, habiéndose dado cuenta de que comprar en Taobao -una conveniencia diaria para los nativos chinos- era desproporcionadamente difícil para los laowai (extranjeros).

“Cuando necesitaba o quería comprar algo en Taobao, siempre les decía a mis alumnos o colegas que me ayudaran a comprar”, dijo Erickson, quien anteriormente trabajó como profesor en China.

Para su puesta en marcha, Thornhill y Erickson asumieron las responsabilidades de desarrollo de productos y negocios, respectivamente, y McNew estuvo a cargo del desarrollo tecnológico. El trío rápidamente convirtió esta demanda del mercado en un negocio.

Después de seis meses de preparación, baopals.com se lanzó oficialmente el 1 de marzo de 2016. El primer día, el sitio recibió 12 pedidos de 22 productos, que sumaron alrededor de 1.360 yuanes (US $ 202) en ventas.

El trío no se desanimó. Sin dinero para gastar en publicidad paga, Erickson dijo que les pidió a sus amigos que hicieran pancartas y las compartió en WeChat.

Las palabras comenzaron a extenderse, y después de aparecer en la revista expansiva That’s Mags un mes después del lanzamiento, la compañía comenzó a crecer a un ritmo constante.

Erickson dijo que lo que realmente atraía a los usuarios era la plataforma en sí misma.

“Tenga un gran producto con un excelente servicio y la gente lo comentará”, dijo. “Su producto es su herramienta de marketing número uno”.

En un año, baopals.com registró su primer mes con flujo de caja positivo en febrero. Y después de 18 meses, vendió 640,000 productos y el equipo se mudó de un apartamento de 80 metros cuadrados a una oficina más grande con 30 empleados.

“Actualmente, lidiamos con un promedio de 600 a 700 pedidos por día, y el número crece a una tasa del 20 al 30 por ciento cada mes”, dijo Thornhill, quien consideró que su desarrollo es “saludable, orgánico y sostenible”. “

“En primer lugar, ninguno de nosotros ha pensado en hacer comercio electrónico o comenzar un negocio en China”, dijo Erickson. “Era el clima adecuado para eso”.

De 2015 a 2016, las ventas minoristas en línea de China de bienes físicos aumentaron un 28,6 por ciento anual en promedio, 18,1 puntos porcentuales más que las ventas minoristas totales de bienes de consumo, de acuerdo con la Oficina Nacional de Estadísticas (NBS).

El aumento de las compras en línea fue acompañado por métodos de entrega más convenientes en China. El año pasado, el servicio de entrega urgente entregó 31.3 mil millones de paquetes, 5.5 veces más que en 2012 y un aumento promedio anual de 53.2 por ciento.

“El comercio electrónico que se ve aquí es increíble, y en su mayor parte no se topa con el mundo exterior a China”, dijo Thornhill. “Esta es una oportunidad para nosotros y para los baopals, para ser parte de la expansión de lo que está funcionando tan bien aquí en China para el resto del mundo”.

Los usuarios pueden comprar en baopals.com a través de su sitio web oa través de WeChat, que contiene información detallada de las plataformas originales de comercio electrónico chino traducida al inglés. Las compras realizadas en baopals.com se pueden pagar con Alipay, UnionPay y WeChat Wallet.

“Para nosotros, [como extranjeros], está bastante claro que las mejores compras se realizan en China”, dijo Thornhill, citando los precios razonables, así como la conveniencia de la entrega urgente y el pago en línea.

“Es una pena que solo China tenga este tesoro”, dijo Erickson, explicando que baopals.com está considerando expandir el negocio a nivel mundial en el futuro.

Con varios años de experiencia laboral en China, Thornhill dijo que cree que si trabajas duro, puedes lograr tus objetivos. “Es algo así como lo que el sueño americano siempre debe ser”.

“Parece que tenemos una idea de eso más aquí en China”, dijo. “Y el sentido es realmente el sueño de China”.

“Tenemos un equipo de alrededor de 18 chinos y 12 extranjeros trabajando juntos en el mismo sueño, y eso es realmente genial”.

2017-11-20T18:28:36+00:00

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